Wijnheld: Joris van Almenkerk, Almenkerk Wine Estate

Naam estate: Almenkerk Wine Estate
Regio: Elgin Valley
Eigenaar: Joris van Almenker en Natalie Opstaele
Wijnmaker: Joris van Almenkerk
Eigendom: sinds 2004
Aantal hectares: 104 hectare, waarvan 15 hectare wijn en 4 hectare appels en peren.
Druiven: sauvignon blanc, chardonnay, merlot, shiraz, cabernet sauvignon, cabernet franc, malbec, petit verdot
Productie: 4000 flessen sauvignon blanc 2009
Import Nederland: n.v.t., alleen mondjesmaat in België 

 

De Vlaamse echtelieden Joris van Almenkerk (32) en Natalie Opstaele(33) kennen elkaar al vanuit de zandbak. Samen reisden ze de hele wereld over om uiteindelijk in Zuid-Afrika hun wijndroom te laten uitkomen. In 2004 kochten ze een oude fruitfarm en toverden 'm om in een van de modernste wine-estates van de omgeving. In 2009 bottelen ze hun eerste Sauvignon Blanc.

 

Het regent pijpestelen als ik de N2 verlaat en op de Viljoenshoop Road een verlaten Elgin Valley inrijd. Bij aankomst hou ik me schuil in mijn auto, om me niet als een verzopen druif te hoeven melden bij de twee Vlaamse eigenaren van het splinternieuwe Almenkerk Wine Estate. Een prachtige grote deur zwaait open en de jonge eigenaresse Natalie komt met paraplu me bevrijden. Binnen sta ik voor een prachtige bovengrondse moderne kelder waar de roestvrijstalen vaten me toelachen. Achter me glijdt via een heuse brandweerpaal de wederhelft van Natalie, Joris naar beneden. "Lekker makkelijk en snel zo’n paal! Bij calamiteiten ben ik vanuit mijn kantoor in twee seconden beneden in de kelder." 
Om me op te warmen krijg ik een glas Sauvignon Blanc 2009 Almenkerk. Ik realiseer me dat deze fles een van de slechts 4.000 flessen is, die hun oogst rijk was. De geur is een weerspiegeling van hun jeugd en enthousiasme.

 


Onafscheidelijk in Oostduinkerke
Joris en Natalie worden geboren in Oostduinkerke in België. Joris is zoon van een Belgische moeder en Nederlandse vader. Hij groeit, samen met zijn broer Jeroen, op in het restaurant van zijn ouders: De Mikke. Het is een plaatselijk beroemde uitspanning in het mooie kustdorp. Van jongs af aan zijn Joris en plaatsgenote Natalie onafscheidelijk. Samen op de kleuterschool, samen bij de scouts en samen op de universiteit in Brussel. Natalie studeert bedrijfskunde en commerciële wetenschappen, Joris wil jurist worden. Natalie krijgt tijdens haar studie een baantje in een restaurant en leert in de nachtelijke uren alles wat ze wil weten over wijn en eten. 
"We wisten dat onze toekomst niet in België lag. Het was het gevoel van avontuur wat ons bond. We hebben zoveel gezien. Mexico, Vietnam, Indonesië , Canada, Corsica, Amerika. Ervaringen die we nooit hadden willen missen. Het geeft je een prachtig inzicht hoe het leven overal anders is."

 

 

In 1999 verhuist de vader van Joris naar Zuid-Afrika, nadat hij tijdens een vakantie volledig in de ban raakt van De Kaap. Hij koopt een huis in Plettenberg Bay. Een goede aanleiding voor Joris en Natalie om voor het eerst naar Zuid-Afrika te gaan om vader Joep te bezoeken  Wat ons direct aantrok was de warmte en hartelijkheid en de intense familiebanden die hier gelden. We voelden ons direct thuis. In België vonden we de maatschappij enorm veranderen. Het werd met de dag individueler. Hier moet je wel meer op je vrienden, familie en buren kunnen vertrouwen. In België hebben we misschien teveel luxe en gemak, waardoor je uit elkaar groeit. Tijdens het bezoek aan mijn vader hebben we natuurlijk enorm de toerist uitgehangen en zijn we iedere dag de winelands ingetrokken. We proefden wijnen bij de Wetshof, Kanonkop, Vergelegen, Veenwouden en De Toren. Vooral de stijl van werken van Emil den Durk van De Toren maakte veel indruk op mij."
 

 

Genoeg geld voor benzine en cursus
In 2001 studeert Joris af in Brussel. Maar het Belgisch en Europees Recht is hem toch te stoffig. Via een kennis keert hij terug naar Zuid-Afrika, waar hij een oogst mee maakt op Du Toitskloof Winery in Rawsonville, Worcester. De verdiensten, 300 rand per week, zijn net genoeg voor benzine en om in Stellenbosch aan de Cape Wine Academy een wijncursus te volgen. Eenmaal weer thuis in België werkt Joris nog twee maanden in het familie-restaurant en dan besluiten Natalie en Joris om definitief in Zuid-Afrika een nieuw bestaan op te bouwen.
"In 2002 gingen we op een toeristenvisum van zes maanden in Somerset West wonen.We hadden in België nog geen vaste zaken zoals een huis of baan, dus we konden rustig vertrekken. Het was ook prettig dat ik een uitnodiging op zak had om op het Estate Mulderbosch mee te helpen bij de oogst, voor 600 rand per week. Samen met het salaris van Natalie, die in een plaatselijk restaurant in Somerset West werkte, konden we het net bolwerken."
Bij Mulderbosch leert Joris de fijne kneepjes van het wijnvak. "Dankzij de enorme Dobrovic, destijds wijnmaker van Mulderbosch, zijn we hier verzeild geraakt. Hij is een geweldige wijnmaker en een groot voorbeeld voor me. Hij wees ons op de regio Elgin, terwijl wij nog uit alle macht probeerden iets in Stellenbosch te vinden. Totdat we tegen deze oude fruitfarm aanliepen. Mike had al veel research gepleegd en wist dat de grond uitstekend geschikt was om wijn te maken."

 

Family affair
'Jutland' heette de farm, hij was veel groter (104 hectare) en duurder dan oorspronkelijk de bedoeling was. "Uiteindelijk hebben we iedereen in de familie gevraagd of ze aandeelhouder wilden worden. Zowel ouders, als een broer en twee zusjes investeerden met ons mee. Het is dus een echt family affair geworden. Op 24 januari 2004 hadden we het geld bij elkaar en konden we het bedrijf kopen." 

 

Een week later zit Joris al in de schoolbanken aan de Universiteit van Stellenbosch om de theoretische kant van het wijnmaken bij te spijkeren. Jutland wordt omgedoopt tot Almenkerk en de plannen om er een romantische Vlaamsche hoeve van te maken wordt algauw aangepast in een modern en strak wine estate. Een voorwaarde van Natalie was wel dat er een prachtige poort moest komen, die als een triomfboog de kelder zou gaan sieren. Een symbool dat ook terug moest komen op het etiket.

 


Joris is ondertussen wijnmaker geworden en stort zich volledig op de druiven. "Wijnmaken is zo’n facinerend proces. Het is een volledige breuk met de routine en zeker met het leven van een advocaat wat me in België te wachten stond. Geen dag is hier het zelfde. Papierwerk, bijscholing, snoeien, plukken, soms een crisis. En ook geen jaar is hetzelfde. Het weer, de oogst. Je kunt in het leven over alles een compromis sluiten, maar in de laatste vijf jaar heb ik nu al begrepen dat dat in de wijn absoluut niet mogelijk is. Maar je moet wel de knop om kunnen zetten. Als we onze twee dochters Annabelle (3) en Emma-Manon (2) niet hadden, zouden we 24 uur per dag aan het werk zijn!"

 

Vier sterren in Platter
Op 1 november 2009 presenteerden Joris en Natalie met trots hun allereerste wijn, de Sauvignon Blanc Almenkerk 2009, waar slechts 4000 flessen van zijn gemaakt. De wijn heeft een Gouden Medaille gewonnen in de Concours Mondial in Brussel en kreeg vier sterren in The Platter-gids. In de toekomst hopen ze ook een Bordeaux blend, een Shiraz en een wooded Chardonnay te maken. "We hebben nergens heimwee naar. Behalve onze Belgische vriendenclub, missen we niets en niemand. Het is goed dat we hier zo op elkaar zijn aangewezen. We vullen elkaar prima aan. Ik bemoei me zoveel mogelijk met de wijn en Natalie kent door haar werk op een reisbureau de beste restaurants en lodges waardoor we gastronomisch goed op de hoogte blijven wat er allemaal in de buurt speelt. We hebben namelijk nog een grote wens: een eigen restaurant op ons wine estate. Maar dan moet de regio Elgin eerst wat toeristischer worden. Bekende wijnmakers hebben hier ook al grond gekocht, dus dat is een goed teken. Maar een beetje extra reclame kan geen kwaad." 

Reacties

Wees de eerste om te reageren...

Laat een reactie achter
* Uw e-mailadres wordt niet gepubliceerd.
* Verplichte velden